Hérissons: S’éteignent-ils vraiment au Royaume-Uni?

Les nouvelles sur les espèces sauvages menacées sont devenues tristement familières, de nombreux biologistes affirmant maintenant que nous vivons la sixième extinction de masse de la planète en raison du rythme auquel les espèces disparaissent à cause de l’activité humaine.

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Récemment, c’était au tour du hérisson de faire la une des journaux. Après avoir été évalué comme vulnérable à l’extinction au Royaume-Uni, l’insecte-muncher épineux a été ajouté à la Liste rouge des mammifères britanniques, l’un des nombreux inventaires officiels d’espèces en péril produits par l’Union internationale pour la conservation de la Nature (UICN). Heureusement pour le hérisson, nous pouvons encore faire beaucoup pour aider.

Le hérisson pourrait-il s’éteindre ?

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Peu probable. Les défenseurs de l’environnement travaillant pour l’UICN déterminent le niveau de menace de chaque espèce selon des critères spécifiques, et pour le moment le hérisson européen, Erinaceus europaeus, n’est pas en danger (en danger de disparition dans la nature). Dans certaines parties de son immense aire de répartition, qui s’étend à l’est jusqu’aux forêts autour de Moscou et au sud jusqu’aux oliveraies de la Méditerranée, il reste localement commun.

Mais l’espèce fait face à un nombre croissant de menaces graves. Un rapport de 2018 du People’s Trust for Endangered Species et de la British Hedgehog Preservation Society a estimé que plus de la moitié des hérissons en Grande-Bretagne rurale, et un tiers des hérissons urbains, ont disparu depuis 2000 seulement. Telle est la vitesse de ce déclin de la population, l’espèce atteint le seuil de statut “vulnérable” au Royaume-Uni.

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Quelles sont les principales menaces pour les hérissons?

L’intensification agricole depuis la Seconde Guerre mondiale a transformé de vastes étendues de terres, supprimant la “courtepointe” de haies, de bois et de petits champs dans lesquels prospèrent les hérissons, et la remplaçant par d’énormes monocultures invariables de cultures céréalières ou de pâturages chimiquement améliorés. Le nombre d’insectes s’est effondré en raison de l’utilisation de pesticides, privant les hérissons de proies.

Pendant ce temps, le design de jardin contemporain ne leur rend pas service. Les terrasses, les patios, le gazon artificiel, les jardinières et l’obsession générale de la propreté dans nos espaces extérieurs bien entretenus – certains défenseurs de l’environnement appellent cette tendance ETD, ou “désordre écologique de la propreté” – les laissent sans assez de nourriture et d’abri.

Une autre cause majeure de mortalité est le roadkill. Une étude récente menée par des chercheurs de l’Université Nottingham Trent a suggéré que jusqu’à 335 000 hérissons meurent chaque année sur les routes britanniques.

Que mangent les hérissons?

Chassant principalement par odorat, les hérissons reniflent une large gamme de proies invertébrées, des coléoptères et des insectes aux perce-oreilles, cloportes, vers de terre, mille-pattes, limaces, escargots et diverses larves d’insectes. Ils aiment les chenilles et les larves de mouches crâniennes (papounet), qui s’enfouissent dans le sol.

Si l’occasion se présente, les hérissons enlèveront les œufs des oiseaux en été, ainsi que les fruits d’aubaine. Dans l’ensemble, les hérissons sont des contrôleurs naturels des ravageurs, bénéfiques pour les jardiniers et les agriculteurs.

Bien qu’un régime alimentaire sauvage convienne mieux aux hérissons, si vous en avez dans la région, il n’y a aucun mal à sortir un petit bol d’aliments naturels tels que des vers de farine séchés ou de la nourriture pour chats ou chiens à base de viande. N’offrez jamais de lait, car les hérissons sont intolérants au lactose. Le pain, la pizza et les biscuits riches en glucides, qui ont une valeur nutritive limitée, sont un autre non-non.

La nourriture supplémentaire est plus utile à la fin de l’été et en automne, lorsque les porcs engraissent avant l’hibernation. Vous pouvez également attirer les renards, et c’est bien – des recherches sur les interactions renard-hérisson menées par l’Université de Brighton montrent que ces mammifères coexistent généralement dans les jardins.

 Panneau de signalisation indiquant "Hérissons lents Veuillez conduire prudemment Merci" © Alamy
Jusqu’à 335 000 hérissons meurent chaque année sur les routes britanniques © Alamy

Comment puis-je rendre mon hérisson de jardin convivial?

Les changements spectaculaires dans les pratiques agricoles font que les espaces verts urbains constituent un refuge de plus en plus important pour ces créatures charismatiques. Vous pouvez aider en jardinant de manière plus respectueuse des porcs.

Laissez votre pelouse pousser plus longtemps (en plus d’être moins travaillée, elle sera également plus résistante à la sécheresse), laissez les parterres de fleurs devenir plus sales, laissez les feuilles mortes là où elles se trouvent et découvrez les tas de compost (terrains d’alimentation fertiles pour les hérissons). Évitez d’utiliser des aliments pour gazon, des désherbants et des granulés de limaces: plus votre jardin est sauvage et naturel, mieux c’est.

Si vous avez un étang, ajoutez des pierres ou une rampe au bord pour que les hérissons puissent boire en toute sécurité. De nombreuses maisons de hérissons ou “hogitats” sur mesure sont maintenant disponibles, conçues pour accueillir leur hibernation hivernale, mais évitez tout ce qui est cher ou twee. Un tas de feuilles sèches, de mousse, de paille et de bâtons sous les buissons dans un coin tranquille du jardin peut être tout aussi efficace.

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Que puis-je faire d’autre pour aider les hérissons?

Les hérissons errent jusqu’à deux kilomètres par nuit à la recherche de nourriture et de partenaires, ils ont donc besoin d’accéder à de vastes zones d’habitat connecté. Le dédale de jardins suburbains divisés par d’innombrables clôtures et murs impénétrables est donc une mauvaise nouvelle, mais une solution simple consiste à créer des trous de la taille d’un CD au niveau du sol, leur permettant de se déplacer à volonté.

Près d’un million de personnes ont signé une pétition demandant au Parlement britannique de faire de ces autoroutes hérissons une exigence dans tous les nouveaux lotissements. La popularité durable du hérisson – il a remporté un sondage 2013 pour trouver l’animal sauvage préféré de la Grande–Bretagne par un glissement de terrain – pourrait s’avérer être son sauveur. Si vous êtes inquiet pour un hérisson, visitez britishhedgehogs.org.uk pour des conseils.

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