Erizos: ¿Realmente se están extinguiendo en el Reino Unido?

Las noticias sobre vida silvestre en peligro de extinción se han vuelto tristemente familiares, y muchos biólogos ahora dicen que estamos viviendo la sexta extinción masiva del planeta debido a la velocidad a la que las especies están desapareciendo debido a la actividad humana.

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Recientemente, fue el turno del erizo para hacer titulares. Después de haber sido evaluado como vulnerable a la extinción en el Reino Unido, el picador de insectos espinosos se agregó a la Lista Roja de mamíferos de Gran Bretaña, uno de los muchos inventarios oficiales de especies en riesgo producidos por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Afortunadamente para el erizo, todavía hay mucho que podemos hacer para ayudar.

¿Podría extinguirse el erizo?

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Poco probable. Los conservacionistas que trabajan para la UICN determinan el nivel de amenaza de cada especie de acuerdo con criterios específicos, y por el momento el erizo europeo, Erinaceus europaeus, no está en peligro (en peligro de desaparecer en la naturaleza). En partes de su enorme área de distribución, que se extiende al este hasta los bosques alrededor de Moscú y al sur hasta los olivares del Mediterráneo, sigue siendo común localmente.

Pero la especie se enfrenta a un número creciente de amenazas graves. Un informe de 2018 de People’s Trust for Endangered Species y la Sociedad Británica de Preservación de Erizos estimó que más de la mitad de los erizos en el Reino Unido rural, y un tercio de los urbanos, se han ido solo desde 2000. Tal es la velocidad de esta disminución de la población, que la especie cumple con el umbral para el estado “Vulnerable” en el Reino Unido.

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¿Cuáles son las principales amenazas para los erizos?

La intensificación agrícola desde la Segunda Guerra Mundial ha transformado vastas extensiones de tierra, eliminando la “colcha de retazos” de setos, bosques y pequeños campos en los que prosperan los erizos, y reemplazándola con monocultivos enormes e invariables de cultivos de cereales o pastos mejorados químicamente. El número de insectos se ha estrellado debido al uso de pesticidas, privando a los erizos de presas.

Mientras tanto, el diseño de jardín contemporáneo no les hace ningún favor. Terrazas, patios, césped artificial, jardineras y una obsesión general por el orden en nuestros espacios al aire libre cuidados – algunos conservacionistas se refieren irónicamente a esta tendencia como ETD, o “trastorno de orden ecológico” – los dejan sin suficiente comida y refugio.

Otra causa importante de mortalidad es la muerte por carretera. Un estudio reciente realizado por investigadores de la Universidad de Nottingham Trent sugirió que hasta 335,000 erizos mueren en las carreteras del Reino Unido cada año.

¿Qué comen los erizos?

Cazando principalmente por el olor, los erizos olfatean una amplia gama de presas invertebradas, desde escarabajos e insectos hasta orejas, tizones, lombrices de tierra, milpiés, babosas, caracoles y diversas larvas de insectos. Les encantan las orugas y las larvas de las moscas de cráneo (patas largas de papá), que se esconden en el suelo.

Si se le da la oportunidad, los erizos mordisquearán los huevos de las aves en verano, así como la fruta inesperada. En general, los erizos son controladores de plagas naturales, beneficiosos para jardineros y agricultores por igual.

Aunque una dieta forrajera silvestre se adapta mejor a los erizos, si los tienes en el área, no hay daño en sacar un tazón pequeño de alimentos naturales como gusanos de harina secos o comida para perros o gatos a base de carne. Nunca ofrezca leche, ya que los erizos son intolerantes a la lactosa. El pan, la pizza y las galletas con alto contenido de carbohidratos, que tienen un valor nutricional limitado, son otro no-no.

El alimento complementario es más útil a finales de verano y otoño, cuando los cerdos están engordando antes de la hibernación. También puede atraer zorros, y eso está bien: la investigación sobre las interacciones zorro-erizo de la Universidad de Brighton muestra que estos mamíferos generalmente coexisten en jardines.

Señal de tráfico que dice "Erizos lentos, Por favor, manejen con cuidado, Gracias" © Alamy
Hasta 335.000 erizos mueren en las carreteras del Reino Unido cada año © Alamy

¿Cómo puedo hacer que mi jardín sea amigable con los erizos?

Los cambios dramáticos en las prácticas agrícolas significan que los espacios verdes urbanos proporcionan un refugio cada vez más importante para estas criaturas carismáticas. Puedes ayudar cultivando un huerto de una manera más amigable para los cerdos.

Permita que su césped crezca más (aparte de ser menos trabajo, también será más resistente a la sequía), deje que los parterres se vuelvan más desordenados, deje las hojas caídas donde están y destape cualquier montón de compost (terrenos fértiles para forrajear a los erizos). Evite el uso de piensos para césped, herbicidas y pellets de babosas: cuanto más salvaje y natural sea su jardín, mejor.

Si tiene un estanque, agregue algunas piedras o una rampa en el borde para que los erizos puedan beber de forma segura. Muchas casas de erizos o “hogitats” hechas a medida están ahora disponibles, diseñadas para adaptarse a su hibernación de invierno, pero manténgase alejado de cualquier cosa costosa o twee. Un montón de hojas secas, musgo, paja y palos debajo de los arbustos en un rincón tranquilo del jardín puede ser igualmente efectivo.

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¿Qué más puedo hacer para ayudar a los erizos?

Los erizos deambulan hasta dos kilómetros por noche en busca de comida y pareja, por lo que necesitan acceso a grandes áreas de hábitat conectado. El laberinto suburbano de jardines dividido por innumerables vallas y paredes impenetrables es, por lo tanto, una mala noticia, pero una solución simple es crear agujeros del tamaño de un CD a nivel del suelo, lo que les permite vagar a voluntad.

Casi un millón de personas han firmado una petición pidiendo al Parlamento del Reino Unido que haga de estas carreteras para erizos un requisito en todos los nuevos desarrollos de vivienda. La popularidad duradera del erizo-ganó una encuesta de 2013 para encontrar al animal salvaje favorito de Gran Bretaña por un deslizamiento de tierra-podría resultar ser su salvador. Si te preocupa un erizo, visita britishhedgehogs.org.uk por consejo.

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